Cohen on Socialism, Equality and Community

  • Pablo Gilabert
Keywords: community, equality, freedom, G. A. Cohen, socialism

Abstract

In this article I discuss G. A. Cohen’s account of the principles animating the socialist ideal. In his book Why Not Socialism? Cohen argues that socialism is based on two principles of radical equality of opportunity and community. Although I am quite sympathetic to Cohen’s contribution, I identify what I take to be some problems in it and suggest ways to overcome them. I challenge Cohen’s claim that although the principle of radical equality of opportunity is a principle of justice, the principle of community is only a wider moral requirement. I argue that to fully account for the role and weight of considerations of community within the socialist ideal, and to justify the limitations on liberty that they would impose in practice, we have reason to see some of them as more stringent demands of justice. More specifically, I propose a construal of some of the demands of community as focused on sufficientarian concerns with basic needs and on requirements to protect equal political status and self-respect, and explain how, so construed, the demands of community relate to demands of equality of economic opportunity and to the protection of personal and political liberty. Dans cet article, je discute le point de vue de G.A. Cohen sur les principes qui animent l ‘idéal socialiste. Dans son livre ‘Pourquoi Pas Le Socialisme?’ Cohen maintient que le socialisme est basé sur les deux principes d’égalité radicale de l’opportunité et de la communauté. Même si je partage assez largement cette conception, j’en identifie quelques problèmes de mon point de vue et suggère quelque pistes pour les combler. Contre Cohen, je ne pense pas que le principe d’égalité radicale d’opportunité soit un principe de justice, alors que le principe de communauté serait seulement un impératif moral plus large. Je maintiens qu’afin de rendre compte pleinement du rôle et du poids des considérations sur la communauté dans l’idéal socialiste, et de justifier les limitations sur la liberté qu’elles imposeraient en pratique, nous avons raison de penser que certaines d’entre elles expriment des demandes fortes de justice . Plus spécifiquement, je propose de reformuler certaines demandes des communautés centrées sur des préoccupations d’autosuffisance relatives à des besoins fondamentaux et sur les conditions de protection de l’égalité politique et du respect de soi, et j’explique comment, sous cet angle, les demandes d’une communauté sont étroitement liées à des demandes d’égalité d’opportunité et de protection de la liberté personnelle et politique.
Published
2012-03-03
Section
Articles